het vragen(v)uur met sarah parent

meer bos & minder geitenwollen sokken

26 nov 2020, dimitri barbe

Elke maand geeft een partner-koploper/tegendraadse ondernemer ons zijn of haar visie op duurzaamheid. Op gisteren, vandaag en morgen. Een blik achter en voor de schermen – zowel professioneel als persoonlijk. Deze maand: Sarah Parent, co-founder en Chief Ecological Officer van Go Forest, dat zich samen met geëngageerde bedrijven wereldwijd inzet voor het herstel van natuur, biodiversiteit en klimaat.

Go Forest is een Belgische start-up met wereldwijde impact. Het bedrijf richt zich op drie pijlers: herbebossing, actief voorkomen van bomenkap en bodemherstel via regeneratieve landbouw. Daarvoor werkt CEO Sarah Parent nauw samen met ngo’s in het buitenland, in regio’s waar de impact op klimaat, mens en milieu het grootst is. Sarah verkoopt verhalen en ervaringen aan bedrijfsleiders en managers in de vorm van bossen, CO₂-reductie, teambuildingideeën of – en dan stuurt ze hen o.a. naar ons – een compleet CSR- en communicatietraject.

 

niet de perfecte greenie

Vandaag ben je Chief Ecological Officer van Go Forest, maar je hebt een verleden als sales consultant en business developer. Waaruit is het idee van Go Forest gegroeid?

‘Ik ben jarenlang actief geweest in sales: kantoorinrichting, verlichting, altijd interieurgerelateerd. Zo droeg ik dan wel bij aan het welzijn van werknemers op vlak van ergonomie, bijvoorbeeld, maar dat was voor mij niet genoeg: ik wou een stap verdergaan. Niet per se de wereld redden, maar wel mijn steentje bijdragen. Een zo groot mogelijke impact maken met mijn eigen visie en levensstijl. Ik wou het idee installeren dat luxe en ecologie hand in hand kunnen gaan – dat je iets kan terugdoen voor de planeet zonder te vervallen in een geitenwollensokkenverhaal. Want dat zoek ik niet op, integendeel: ik ben zelf niet de perfecte greenie. Van daaruit wil ik mensen die anders misschien niks zouden ondernemen om hun impact te beperken, motiveren om iets te doen zonder hen een schuldgevoel aan te praten. Die tussenweg, die vond ik nog nergens. Toch niet in een vorm waarmee je echt een verschil maakt.’

‘Alle kleine beetjes kunnen wel degelijk iets bijdragen, aan de planeet en een groter milieubesef. We mogen die niet zomaar laten liggen.’


'leaders for a greener world'

Wat is jullie link met het klimaat en CO2logic?

‘Biodiversiteit staat bij ons centraal. Want sinds de industriële revolutie is er serieus ingehakt op de rijkdom van de natuur, door rampen, de snelle bevolkingsgroei, globalisering, noem maar op. En dat heeft zijn weerslag op het klimaat. Met Go Forest willen we de biodiversiteit structureel herstellen door samen te werken met bedrijven, betrouwbare ngo’s en lokale gemeenschappen. We planten niet gewoon bomen, maar investeren in verhalen. Om zo snel mogelijk impact te maken, planten we bomen in regio’s waar ze sneller kunnen groeien door het vochtige klimaat, zoals in het Amazonewoud, en dus ook snel veel CO₂ kunnen capteren (lees: opslaan in hun wortels, stammen en de bodem). We creëren jobgelegenheid en bestaanszekerheid op plaatsen waar de armoede soms heel groot is. En we zorgen ervoor dat de lokale bevolking kan leven van de bijproducten, zoals vruchten en medicatie, of essentiële oliën die ze exporteren en verkopen aan grote cosmeticabedrijven.’

CO2logic is behalve aandeelhouder van Go Forest mijn go-to voor expertise. Ik steun op hen voor opleidingen, ze gaan over de selectie en screening van de ngo’s, enzovoort. CO2logic geeft onze projecten de credibiliteit die zo belangrijk is voor de bedrijven hier. Zij waken over de doeltreffendheid ervan. Op die manier kunnen wij concreet, volledig en transparant communiceren met ons netwerk en zij met dat van hun. Want alles staat of valt met transparantie.’


Hoe kan een kleine, Belgische start-up als Go Forest de brede maatschappij motiveren om de natuur te herstellen?

‘Als groeiende start-up heb je sowieso credibiliteit, want je moet heel wat trotseren om er te geraken, zeker in volle coronatijd (lacht). Durven en creatief zijn is nu de boodschap om je bedrijf, product of dienst onder de aandacht te brengen. Durven tegen de stroom ingaan; op zoek gaan naar minder traditionele manieren om je verhaal te vertellen, online en met de juiste content (Sarah plant momenteel een stunt met een klimaatneutrale artiest.). Ik wil vooral draagvlak creëren bij bedrijfsleiders en partners, zodat zij op hun beurt de filosofie van Go Forest kunnen laten doorsijpelen naar hun netwerk. Bedrijven sturen consumenten.’

‘Ik wil inspireren via ons netwerk van bedrijfsleiders en managers. Daarom hebben we ook ‘leaders for a greener world’ geïntroduceerd (zo noemt ze haar netwerk). We willen bedrijven uitnodigen om naar buiten te treden met hun acties, om het milieubewustzijn in hun eigen netwerk te verhogen. Dat leiderschap is superbelangrijk: met Go Forest wil ik niet gewoon een impact hebben op de planeet, ik wil mensen hun gedrag veranderen. Anders is het dweilen met de kraan open.’


Hoe groot is volgens jou het draagvlak voor milieubescherming en natuurbehoud in België? Hoe hoog staat het op de agenda van bedrijfsleiders?

‘Heel eerlijk? Momenteel planten bedrijven vooral bomen om hun imago te verbeteren. Er is nog veel werk aan de winkel. Maar dat is wel de eerste stap. Ons businessplan is afgestemd op de bewustzijnsfase waarin een bedrijf zit, en dat maakt een samenwerking laagdrempelig. We spelen het spel van de ondernemer. En zolang die ondernemer dan eerlijk en transparant communiceert over het resultaat van onze samenwerking, is dat voor ons oké. Het moet vooral inhoudelijk blijven kloppen. Want net zoals bij CO2logic worden wij wel afgerekend op wat die bedrijfsleiders vertellen. Daarom waken wij heel hard over de grens met greenwashing.’

‘We proberen bedrijfsleiders te engageren op lange termijn. Wat hun motivatie ook is, ik wil ze overtuigen om op lange termijn te denken en te communiceren. Zo kunnen we samen de grootste impact maken.’


reset en mindset

Hoe heeft de wereldwijde gezondheidscrisis volgens jou het bewustzijn voor klimaat en milieu bij bedrijven beïnvloed?

‘Er is een nieuw bewustzijn. Om te wandelen, te ontsnappen … de natuur wordt massaal herontdekt. Dit jaar is echt een reset geweest. Ook al zijn de budgetten momenteel krap, bedrijven beseffen dat ze zich anders in de markt moeten zetten om in de toekomst veerkrachtig te zijn en dat te blijven. Door de kaart te trekken van duurzaam ondernemen, worden ze toekomstbestendig.’

‘Wist je trouwens dat COVID gelinkt wordt aan ontbossing? Doordat de bossen alsmaar kleiner worden, zijn wilde dieren genoodzaakt om op de rand te gaan leven en komen ze sneller in contact met mensen. En zo kunnen virussen sneller overspringen op ons.’

‘Ik wil sowieso top of mind worden in België.'


Wat is jouw grote droom voor Go Forest? Wat hoop je met je organisatie te bereiken?

‘Ik wil sowieso top of mind worden in België. En het is ons doel om zo snel mogelijk één miljoen bomen te planten. Maar daarnaast droom ik van een blockchain-app die ngo’s overal ter wereld kunnen gebruiken om hun transparantie en dus ook hun impact te vergroten. Want ik wil niet alleen bomen planten, ik wil het systeem veranderen.’


Wat is jouw duurzaam advies aan familie en vrienden?

‘Je kan blijven genieten van de dingen en toch ook op een manier dat je niet te veel schade aanricht. Ik kan moeilijk zeggen dat ze allemaal een elektrische wagen kunnen kopen, hé (lacht). Ik kijk naar wat zij graag doen, en dat is vooral reizen, en speel in op het feit dat ze heel gemakkelijk hun vlucht kunnen compenseren. Zelfs al betaal je maar een paar euro’s extra voor je Ryanair-vlucht of compenseer je de reis volledig met Greentripper, met die kleine stappen kan je al een verschil maken.’